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Thelma Houston – Don’t leave me this way (1976)

todayAprile 3, 2022 1

Background
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Dici Thelma Houston è non puoi che pensare a “Don’t Leave Me This Way”, il suo più grande successo. Un successo così grande da consegnare Thelma a memoria imperitura.

La canzone fu scritta da Kenneth Gamble, Leon Huff e Cary Gilbert. Venne pubblicata nel novembre 1975 da Harold Melvin & the Blue Notes, ma al successo la portò Thelma Houston che la incise per l’etichetta Motown nel 1976. Ironia della sorte, Thelma Houston, non fu la prima scelta della Motown, in un primo tempo la canzone venne assegnata a Diana Ross… poi il destino si palesò in altro modo.

Non c’è assolutamente niente in questo mondo come quello che succede quando la musica da discoteca funziona al massimo della capacità. La disco è stata un’onda che ha travolto per anni tutta la musica pop. Era tremendo, onnicomprensivo e, se fatto male, appiattito. L’intero genere era più o meno costruito attorno a un pattern di batteria – una cassa costante thump-thump-thump – che manteneva le persone nei club in movimento e rendeva facile per i DJ fondere una canzone nell’altra. Se quel ritmo era tutto ciò che sentivi alla radio pop, potrei vedere come potrebbe diventare opprimente. E in alcuni dei dischi disco dell’epoca, puoi sentire una certa inerzia: artisti, produttori e cantautori si sentono limitati assicurandosi che le loro canzoni si adattino a uno stampo particolare.

Ma quando ha funzionato quello stampo? Santo cielo. Una canzone disco davvero eccezionale ha trasformato l’estasi religiosa in qualcosa di fisico e tangibile, qualcosa che potevi afferrare. Parlava dell’idea che avremmo potuto raggiungere una sorta di trascendenza noi stessi, insieme, su una pista da ballo. Non saprò mai com’è stato ascoltare quelle canzoni quando erano nuove, a tutto volume in stanze piene di luci rotanti e poliestere scivoloso. Ma nella migliore di quelle canzoni, riesco a sentire la carica nell’aria, per quanto tempo questa carica possa essersi dissipata.

C’erano persone che diventavano star grazie alla disco, e c’erano star in declino che usavano la disco per estendere o addirittura elevare la loro fama. Ma la disco, come il primo rock ‘n’ roll, era anche un genere di successo veloce, sfuggente, una tantum. Ogni tanto, quando tutto si allineava nel modo giusto, un artista che lavorava a lungo potrebbe ottenere il suono giusto al momento giusto e rendere qualcosa di immortale. Questo è quello che è successo quando Thelma Houston ha realizzato “Don’t Leave Me This Way”.

La maggior parte della carriera di Thelma Houston funziona come una storia di ciò che accade quando la macchina per creare star fallisce. Houston – nessuna relazione con Whitney o il suo clan allargato – era un mostro assoluto di cantante, uno che era in grado di prendere la sua formazione gospel e usarla per far sembrare le preoccupazioni terrene urgenti, devastate e straordinariamente gioiose. Ha trascorso anni con la Motown, un’etichetta che avrebbe dovuto sapere esattamente cosa fare con una cantante del suo potere insuperabile. Ma per Thelma Houston, tutto ha funzionato esattamente una volta. Per fortuna, quella volta è stato qualcosa di speciale.

Houston, nata nel Mississippi e cresciuta principalmente nel sobborgo di Los Angeles di Long Beach, era già sposata e divorziata, con due figli, quando ha persino tentato di fare carriera con la musica. Aveva cantato con un gruppo gospel locale e occasionalmente era in tournée quando il manager della Quinta Dimensione, Marc Gordon, l’ha sentita in un nightclub e l’ha firmata con la Dunhill Records. Jimmy Webb, il cantautore famoso per il suo lavoro con Glen Campbell, ha scritto e prodotto Sunshower, l’album di debutto di Houston del 1969. (Una canzone di Jimmy Webb apparirà presto in questa colonna.) Ma l’album non vendette e Houston si trasferì alla Motown un paio di anni dopo.

La Houston entrò a far parte della MoWest, una sussidiaria della Motown, e i suoi primi singoli per l’etichetta non entrarono in classifica. Quindi la Motown l’ha tenuta in secondo piano. Ha cantato cori o ha composto canzoni per colonne sonore. Ha cantato nei locali notturni. Ha trascorso un anno nel cast di uno spettacolo comico chiamato The Marty Feldman Comedy Machine. Ha registrato un album del 1975 per un’altra etichetta, con una band chiamata Pressure Cooker. Ha registrato la versione originale di “Do You Know Where You’re Going To” prima che Berry Gordy decidesse di dare la canzone a Diana Ross, rendendola il tema del film di Ross Mahogany. Thelma Houston non andava da nessuna parte. Ma poi è successo “Don’t Leave Me This Way”.

“Don’t Leave Me This Way” aveva più di un anno quando Houston ci arrivò. Kenny Gamble e Leon Huff hanno scritto la canzone con il paroliere di Philadelphia International Cary Gilbert, e i pilastri di Gamble/Huff Harold Melvin & The Blue Notes hanno registrato la canzone per il loro album del 1975 Wake Up Everybody. Nelle mani dei Blue Notes, “Don’t Leave Me This Way” è un’anima Philly calda e pruriginosa, con archi ampi e corni trionfanti. La canzone tende alla disco, ma non si arrende mai completamente, anche se si estende per sei minuti lussuosi. Teddy Pendergrass la canta con un profondo dolore nella voce, facendosi strada come se stesse cercando di riportare in vita una relazione. (Il singolo più in classifica di Harold Melvin & The Blue Notes, “If You Don’t Know Me By Now” del 1972, ha raggiunto la posizione numero 3).

Nel Regno Unito, la versione di “Don’t Leave Me This Way” dei Blue Notes è stata un successo, raggiungendo la posizione numero 5. Ma negli Stati Uniti, Philadelphia International non ha mai pubblicato la canzone come singolo. Ha suonato nei club, raggiungendo il terzo posto nella classifica disco di Billboard, ma non è mai entrato nella Hot 100. Una notte, però, Hal Davis, il produttore della Motown dietro “I’ll Be There” dei Jackson 5 e Diana Ross’ “Love Hangover” ha sentito “Don’t Leave Me This Way” a una festa. Davis stava lavorando all’album Any Way You Like It di Houston e ha trasformato “Don’t Leave Me This Way” in un vero successone per lei.

Nella sua forma originale, “Don’t Leave Me This Way” era una grande canzone. Ma la versione di Thelma Houston è molto meglio che ha immediatamente trasformato l’originale in un ripensamento. Houston e Davis hanno fatto della canzone un capolavoro. La loro versione segue lo stesso formato di base di quello che Davis ha fatto con “Love Hangover”, tranne per il fatto che l’intro acquosa dura solo circa 20 secondi prima che la batteria inizi a suonare. Anche senza quel drammatico momento di cambio canzone, “Don’t Leave Me This Way” costruisce dramma e intensità in tutto. Non si sistema mai.

La Motown del 1976 non era quella che era stata un decennio prima. I vecchi geni dei musicisti di studio lavoravano per altre etichette. Così erano molti dei migliori cantautori. La base delle operazioni si era trasferita a Los Angeles. Eppure “Don’t Leave Me This Way” è la prova che il vecchio artigianato della catena di montaggio era ancora lì. Ascolta il modo in cui “Don’t Leave Me This Way” continua a torcersi e dimenarsi. Ascolta il ponte, quando il basso, il clavinet e il tamburello trovano una nuova fessura nel solco e iniziano a parlare tra loro. Ascolta il ruggito dei clacson durante l’ultimo minuto. Ascolta il modo in cui le corde svaniscono gradualmente nell’oblio, lasciando che il ritmo prenda il sopravvento. La pista è un’assoluta meraviglia del design.

Per quanto riguarda Houston, non può essere facile cantare Teddy Pendergrass sulla sua stessa melodia, ma lei lo fa. “Don’t Leave Me This Way” è una canzone profondamente eccitante, almeno nel modo in cui la canta Houston. Sulla carta, potrebbe essere una canzone di rottura – “non lasciarmi” – ma è chiaramente più sul bisogno fisico, sul desiderio del tocco di qualcuno. Houston deve vendere entrambe le interpretazioni della canzone, e lo fa incanalando tutta la sua potenza di fuoco gospel, trasformando la canzone in un inno di desiderio crudo e convulso: “Il mio cuore è pieno di amore e desiderio per te! Quindi vieni giù e fai quello che devi fare! Hai acceso questo fuoco nella mia anima! Ora non vedi che sta bruciando senza controllo!”.

Molte delle migliori canzoni da discoteca sono fondamentalmente showtunes. Prendono le situazioni quotidiane della vita amorosa e le trasformano in spettacoli teatrali, costruendo un dramma ad ogni momento che passa. Questo è ciò che fa Houston con “Don’t Leave Me This Way”. Inizia con un sospiro senza parole. Mentre il ritmo cala, si tiene contenuta, ma a malapena. Non appena colpisce il ritornello, però, esplode. L’accumulo di quel ritornello – “awwww, piccola! – è di per sé un piccolo miracolo della musica pop.

Per tutta la canzone, Houston esplode ancora e ancora. Quando la canzone finisce, lei sta quasi ansimando: “Soddisfa! Il bisogno in me!” Ma costruisce ancora tutto fino a una lunga nota gloriosa e allungata, il tipo di cosa in cui le persone scoppiano in un applauso a metà canzone prima che la nota sia finita.Houston vende “Don’t Leave Me This Way” facendo sembrare apocalitticamente importante la sua arrapata – come se credesse che tutta la sua vita dipendesse dal ritorno di questa persona e si prendesse cura di questa situazione. Poiché l’originale di Blue Notes non ha pronomi di genere – è diretto solo a “tu” – Houston non deve cambiare una parola. Forse questo ha aiutato la canzone a mantenere il suo status di inno gay negli ultimi quattro decenni. O forse è solo che è una canzone disco assolutamente fantastica.

“Don’t Leave Me This Way” è una canzone perfetta che colpisce nel momento perfetto, e Houston non ci si è mai avvicinata di nuovo. La maggior parte dei suoi singoli successivi non sono entrati in classifica. Il suo più grande successo dopo “Don’t Leave Me This Way”, l’esuberante “Saturday Night, Sunday Morning” del 1979, ha raggiunto la posizione numero 34. Negli anni ’80, lasciò la Motown e registrò un altro album con Jimmy Webb, ma nemmeno quello fu venduto. Negli anni ’90, si è unita ai Sisters Of Glory, un supergruppo gospel che includeva anche persone come CeCe Peniston e Phoebe Snow, e hanno suonato a Woodstock ’94 e hanno fatto uno spettacolo a Roma per Papa Giovanni Paolo II. Houston è ancora in giro, continua a suonare nel circuito della nostalgia. E davvero, non importa che non abbia mai fatto nient’altro di così potente come “Don’t Leave Me This Way”. La maggior parte di noi non farà mai nulla di così potente come “Don’t Leave Me This Way”.

Written by: ondawebradio

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